L’origine des perles de culture

Depuis plus de 4000 ans, les perles ont été collectées, recherchées, achetées et appréciées comme la seule pierre précieuse biologique au monde. Longtemps avant que l’homme n’apprenne à tailler des diamants facettés ou des émeraudes taillées, les perles étaient considérées comme l’incarnation même des bijoux de luxe, et n’étaient offertes qu’aux plus riches et aux plus influents.

Pendant des milliers d’années, les gens de toutes les cultures ont cherché le secret insaisissable des perles – pourquoi les perles ont-elles poussé, et comment? Les théories allaient des gouttes de rosée et des larmes de Dieu, à la légende urbaine la plus communément admise d’un grain de sable piégé. Mais jusqu’ à la fin du XIXe siècle, les scientifiques et les conchyliculteurs ne pouvaient produire que des perles blister, ou perles attachées à l’intérieur des coquilles de mollusques.

Tout a changé lorsque le biologiste marin expatrié britannique William Sawville-Kent a mis au point un moyen de stimuler un mollusque pour produire des perles entières en Australie. Sa technique consistait à planter une perle arrondie à l’intérieur d’un mollusque. Cela avait déjà été tenté auparavant, mais il a découvert le vrai secret. En même temps que la perle, il a implanté un petit morceau de tissu du manteau du mollusque donneur. La combinaison parfaite est née.

Ce petit morceau de tissu a agi comme un catalyseur de la production de perles. Il s’est transformé en un sac de perles qui a enveloppé la perle, l’ a recouverte de nacre et a produit une perle de culture.

William Sawville-Kent est décédé peu de temps après avoir découvert cette technique secrète, mais pas avant de partager son secret avec deux ressortissants japonais: un certain M. Tatsuhei Mise et un certain M. Tokishi Nishikawa. Mise et Nishikawa sont rentrés au Japon avec cette technique et ont immédiatement déposé des brevets. En même temps, le perliculteur Kokichi Mikimoto cultivait des perles blister mais recherchait désespérément le secret de la culture de perles entières. Le secret était enfin arrivé au Japon!

Après de multiples batailles devant les tribunaux, Kokichi Mikimoto a finalement réussi à obtenir un brevet pour la culture de perles entières en 1916. L’industrie de la perle de culture – on l’appelait la Mikimoto Pearl Company.

Pendant plus de 50 ans, les Japonais ont gardé leur secret national et ont maintenu un quasi-monopole de la culture et de la commercialisation des perles. Même les entreprises en dehors du Japon en Australie, en Polynésie française, en Thaïlande et en Birmanie étaient sous la direction de techniciens japonais de greffe et de spécialistes opérationnels. Les techniciens ont juré sous serment de ne jamais révéler le secret de la culture des perles.

Ce secret bien gardé est resté chez les Japonais jusqu’à la fin des années 1950 et au début des années 1960, lorsque d’autres pays ont finalement développé les mêmes méthodes de culture de la perle. La Chine a commencé à cultiver des perles d’akoya dans les années 1960, tout comme Tahiti avec des perles noires de la mer du Sud. L’Australie a rapidement emboîté le pas en produisant les perles de culture les plus grandes et les plus précieuses de toutes les perles de culture – les perles de la mer du Sud de l’huître perlière Pinctada maxima.

Aujourd’hui, les fermes perlières se trouvent dans le monde entier et la domination japonaise sur l’industrie est presque disparue. Il y a maintenant des milliers de fermes perlières en Chine, des centaines en Polynésie française, beaucoup en Australie, au Vietnam et en Corée, et même quelques petites exploitations en Inde, au Venezuela et au Mexique. Jusqu’ à récemment, il y avait même une exploitation de perles d’eau douce au Tennessee.

Cette technique de culture de perles très répandue a finalement permis à presque tout le monde de se procurer des bijoux en perles fines. Les perles d’eau douce peuvent être achetées pour aussi peu que quelques livres par brin pour les perles de qualité inférieure, mais véritables. Des perles d’eau douce et d’akoya de haute qualité peuvent maintenant être sécurisées pour seulement quelques centaines de livres. Même les perles de Tahiti ne coûtent plus des dizaines de milliers de livres par brin. Les perles sont maintenant une beauté offerte à tout le monde.

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